Το Μονακό είναι κάτι περισσότερο από ένα απλό Grand Prix, αφού οι λάτρεις του αθλήματος θεωρούν ότι προσφέρει ένα μοναδικό θέαμα. Πρόκειται για μια κοινωνική συνεύρεση στη Μεσόγειο για τους πλούσιους και διάσημους, αλλά και για όλους εκείνους που θα ήθελαν να ανήκουν σε αυτούς. Αποτελεί το κέντρο του ενδιαφέροντος όλων όσων αγαπούν το μηχανοκίνητο αθλητισμό υψηλής ταχύτητας, με τα μανιωδώς γρήγορα μονοθέσια της F1 να περνούν τους στενούς δρόμους του Monte Carlo, και εάν κάποιοι φανούν τυχεροί θα έχουν την ευκαιρία να απολαύσουν κάποια προσπέραση.

f1 monaco gp 2Το συγκεκριμένο είναι ένα από τα παλαιότερα Grand Prix. Το πρώτο GP πραγματοποιήθηκε το 1929 και νικητής του ήταν ο William Grover – Williams, οδηγώντας μια Bugatti 35B, βαμμένη στα χρώματα που αργότερα θα γίνουν γνωστά ως  “British Racing Green”, νικώντας την αρκετά ευνοημένη Mercedes του μεγάλου Γερμανού οδηγού, Rudolf Caracciola. Η Mercedes είχε κερδίσει τον αγώνα έξι φορές, τρεις φορές διαδοχικά 1935 – 1937 και 2013 – 2015 με τον Nico Rosberg, ο οποίος γεννήθηκε στο Wiesbaden από Γερμανίδα μητέρα. Ωστόσο, το Μονακό αποτελεί το σπίτι του, έχοντας περάσει το μεγαλύτερο μέρος της ζωής του εκεί και έχοντας δει το Φιλανδό πατέρα του και Παγκόσμιο Πρωταθλητή, Keke, να είναι ο νικητής το 1983.

Στην πραγματικότητα, θα μπορούσαμε να πούμε ότι το Μονακό είναι πράγματι το “σπίτι” των Grand Prix για τη συντριπτική πλειοψηφία των οδηγών της F1. Αν κοιτάξει κανείς τους νικητές όλα αυτά τα χρόνια, θα παρατηρήσει ότι υπάρχουν αρκετοί διαφορετικοί, ενώ το σιρκουί φαίνεται να προσελκύει εκείνους τους οδηγούς που μπορούν με απόλυτη μαεστρία να ελέγξουν τα στενά όρια των δρόμων και να μπορέσουν να τα περάσουν.

f1 monaco gp 6Ο Alain Prost κέρδισε στο Μονακό τέσσερις φορές, η πρώτη του νίκη το 1984, η οποία ήταν και η πρώτη της McLaren, έλαβε μόνο τους μισούς βαθμούς, επειδή ο αγώνας διακόπηκε πρόωρα για λόγους ασφαλείας, εξαιτίας της καταρρακτώδους βροχής. Εάν ωστόσο ο αγώνας συνέχιζε για μερικούς ακόμα γύρους, κατά πάσα πιθανότητα θα είχε ηττηθεί από έναν άσημο ακόμα 24χρονο Βραζιλιάνο οδηγό, στο ντεμπούτο του με τη μη αγωνιστική Toleman, που σύντομα έγινε γνωστός ως ο άνθρωπος της βροχής και παράλληλα ο απόλυτος master του Μονακό.

Ο Michael Schumacher κέρδισε στο Μονακό πέντε φορές, που ισοδυναμεί με το ρεκόρ του Graham Hill, ο οποίος για πολλά χρόνια χαρακτηριζόταν ως ειδικός του Μονακό. Στην πραγματικότητα ο Graham Hill είναι ο μόνος οδηγός που κέρδισε το Triple Crown Of Motorsport, νικώντας τόσο στο GP του Μονακό (και το Παγκόσμιο Πρωτάθλημα της F1), όσο και τα Le Mans και Indianapolis 500.

f1 monaco gp 1Ο μόνος κατασκευαστής που το έχει επιτύχει αυτό είναι η McLaren, η οποία είναι η πιο επιτυχημένη ομάδα στο Μονακό, έχοντας κερδίσει το Grand Prix συνολικά 15 φορές, ενώ ακολουθεί η Ferrari με εννέα νίκες. Η McLaren έχει μια μακρά σχέση με το Πριγκιπάτο και το 2016 σηματοδοτεί την 50η επέτειο από το ντεμπούτο της McLaren ως κατασκευαστή στη Formula 1, η οποία ήταν με τον Bruce McLaren, ιδρυτή της ομάδας, στο Μονακό το 1966. Προηγουμένως, το 1962, ο Bruce είχε κερδίσει τον αγώνα οδηγώντας ένα Cooper – Climax και στην ηλικία των 22 ετών και 104 ημερών, έγινε ο νεαρότερος νικητής Grand Prix.

Ωστόσο, 18 χρόνια αργότερα, το 1984, η McLaren διεκδίκησε την πρώτη νίκη της με τον Alain Prost. Στην πραγματικότητα, ένα μόλις χρόνο πριν η ομάδα είχε δεχθεί μια μεγάλη ήττα, αφού κανένα από τα μονοθέσια των Niki Lauda και John Watson δεν πέρασαν στα προκριματικά, φέρνοντας την ομάδα σε άσχημη θέση,  αφού είχαν από κοντά τους χορηγούς να παρακολουθούν και να περιμένουν αποτελέσματα.

f1 monaco gp 4Η McLaren F1, η αγωνιστική έκδοση της οποίας κέρδισε το Le Mans το 1995, προωθήθηκε στο Sporting Club του Μονακό το 1992. Τα μέτρα ασφαλείας ήταν τόσο έντονα, που μόνο όσοι βρίσκονταν κοντά κατά τη διάρκεια της ανάπτυξής του γνώριζαν το πώς έμοιαζε. Γι’ αυτό το λόγο αποτέλεσε τόσο μεγάλη έκπληξη το γεγονός ότι εμφανίστηκε στη σκηνή μέσα σε ξηρό πάγο για να αποκαλυφθεί ότι επρόκειτο για ένα μοντέλο τριών θέσεων, με τον οδηγό στη μέση. Το σχόλιο του Niki Lauda τότε ήταν πως ο οδηγός ήταν στη μέση, έχοντας από τη μια πλευρά τη σύζυγο και από την άλλη την ερωμένη, γεγονός που οδηγούσε σε θανατηφόρους περισπασμούς. Όσο για το κομμάτι του κινητήρα, η Mercedes – Benz θα μπορούσε να διεκδικήσει το Triple Crown.

Ανατρέχοντας στο παρελθόν φαίνεται ότι η βρετανική ομάδα, πέραν του αγωνιστικού τμήματος, έδωσε μεγάλη σημασία και στο κομμάτι του μάρκετινγκ, κερδίζοντας έτσι τις εντυπώσεις λόγω πρωτοπορίας. Πιο συγκεκριμένα, ο Peter Burns, ο οποίος είχε αναλάβει για αρκετά χρόνια το τμήμα Marketing της McLaren, δουλεύοντας μαζί με οδηγούς – θρύλους όπως οι Alain Prost, Ayrton Senna, Gerhard Berger, Martin Brundle, Mika Hakkinen και David Coulthard έχει εξιστορήσει αρκετά σχετικά με τον αγώνα που έδιναν μαζί με τον Ron Dennis προκειμένου να αναπτύξουν τις καλύτερες σχέσεις με τους χορηγούς, κάνοντας ταυτόχρονα το διήμερο της F1  μια ξεχωριστή εμπειρία.

f1 monaco gp 7Η πρώτη χρονιά συμμετοχής στο Μονακό ήταν περισσότερο τυπική από την πλευρά του επιχειρηματία, γεγονός που έκανε τη McLaren εκείνη την περίοδο πρωτοπόρο στο κομμάτι του μάρκετινγκ της F1. Επίσης, ο Ron Dennis είχε αναθέσει να βρεθεί ένας κατασκευαστής επίπλων που θα αναλάμβανε την κατασκευή νέων γραφείων και του εργοστασίου, αφού η εταιρεία επρόκειτο να εγκατασταθεί στο Woking Business Park. Έχοντας κάνει μια σύντομη λίστα με τρεις πιθανές εταιρείες, οι Dennis και Burns τους επισκέφθηκαν, πριν γίνει ο διακανονισμός με τη μια από αυτές, η οποία ήταν γερμανική εταιρεία με θυγατρική στο Λονδίνο. Με τον Διευθύνοντα Σύμβουλο να τρίβει τα χέρια του για την κλίμακα της συμφωνίας, ο Ron έδωσε το τελειωτικό χτύπημα.

Η McLaren επρόκειτο να αγοράσει τα έπιπλα από την εταιρεία που εδρεύει στο Ηνωμένο Βασίλειο, αλλά σε αντάλλαγμα ήθελε τη γερμανική εταιρεία να είναι χορηγός. Μετά από περαιτέρω συναντήσεις και ταξίδια στη Γερμανία, συμφωνήθηκε η διαπραγμάτευση με τη Voko. Αυτό όμως περιελάμβανε και τη φιλοξενία 80 εκ των κορυφαίων πελατών τους ετησίως κατά τη διάρκεια του Σαββατοκύριακου του GP.  Η πρώτη εκδήλωση ήταν στο Βρετανικό Grand Prix στο Brands Hatch Circuit το 1986, η οποία περιελάμβανε τη μεταφορά με ελικόπτερο 80 ατόμων από το Leeds Castle στο Kent.

f1 monaco gp 9Ωστόσο, έχοντας ήδη πάρει μια γεύση από τον τρόπο ζωής κατά τη διάρκεια του Grand Prix, η εταιρεία ήθελε να γίνει πιο φιλόδοξη και να στοχεύσει στο λαμπερό GP του Μονακό. Η πρόκληση ήταν να βρεθούν 40 ή περισσότερα δωμάτια σε ένα ξενοδοχείο στο Μονακό, όταν τα περισσότερα ξενοδοχεία έχουν μια ελάχιστη διαμονή πέντε με επτά διανυκτερεύσεων, ανεξάρτητα από το πόσες νύχτες κάποιος θα μείνει στην πραγματικότητα. Και εδώ είναι το σημείο που ο Ron και η McLaren, μπαίνουν με μια καλύτερη ιδέα. Αντί να μένουν σε ένα ξενοδοχείο, γιατί δεν φέρνουν ένα πλωτό, το οποίο θα μπορούσε να είναι αγκυροβολημένο στο λιμάνι;

Έτσι, ενώ βρίσκονταν στο εταιρικό τζετ, κατευθυνόμενοι σε ένα Grand Prix, έγινε μια από αέρος επίσκεψη στην Ibiza για να δουν 56 πολυτελή ελλιμενισμένα γιοτ, που θα ναυλωθούν από τη βρετανική Cunard προς 250.000£, για να γίνουν το πλωτό ξενοδοχείο, με την επόμενη πρόκληση να είναι η εξασφάλιση αγκυροβολίου στο ήδη υπερπλήρες λιμάνι. Μέσα από διάφορες ανώτερες πηγές, και πιο συγκεκριμένα με τη διαμεσολάβηση λιμενάρχη, ο οποίος είχε τη φήμη ότι ήταν το δεύτερο πλουσιότερο άτομο στο Μονακό μετά από τη βασιλική οικογένεια, αυτό είχε ήδη κανονιστεί,.

f1 monaco gp 11Ήταν ένα 5ήμερο, με 24 ώρες την ημέρα γεμάτο προκλήσεις  και κατά το οποίο οι επισκέπτες ήταν με την ομάδα. Επειδή διέμεναν σε πλοίο, σε κάθε επιβίβαση άφηναν τη χώρα τους, επομένως η ασφάλεια όφειλε να είναι αρκετά αυξημένη. Τους παρέχονταν συγκεκριμένα πουκάμισα, μπλουζάκια, παπούτσια και φυσικά διάφορα δώρα, ενώ γινόταν μια φιλανθρωπική δημοπρασία, με βραβεία ένα σπορ αυτοκίνητο και μια μοτοσικλέτα της Honda, καθώς και εμφανίσεις των δύο οδηγών Alain Prost και Ayrton Senna.

Ωστόσο, παρά την τεράστιας κλίμακας εκδήλωση, ένα περιστατικό που έχει μείνει ανεξίτηλο στη μνήμη των ιθυνόντων είναι η πρόκληση του να φιλοξενηθεί ο Γερμανός πιανίστας Justus Franz, καλεσμένος του Hugo Boss, ο οποίος απαίτησε ένα Steinway πιάνο στο κατάστρωμα. Το πρόβλημα ήταν ότι το πιάνο του πλοίου ήταν κάτω από το κατάστρωμα στο εστιατόριο. Αντιμέτωποι με το εμπόδιο, ο Ron έβαλε στοίχημα 1.000$ ότι θα μπορούσε να φέρει ένα άλλο, αυτή τη φορά όμως με ελικόπτερο πάνω από το πολυσύχναστο λιμάνι και φυσικά το κέρδισε.

f1 monaco gp 12Όταν κάποιος επισκέπτεται το Μονακό το πιο αξιοσημείωτο πράγμα που προκαλεί εντύπωση είναι το πόσο μικρό και συμπαγές το μέρος είναι. Το Μονακό ως χώρα καλύπτει μόλις 499 στρέμματα, κάτι που αντιστοιχεί σε λίγο περισσότερα από δύο τετραγωνικά χιλιόμετρα, είναι γνωστό ως η δεύτερη μικρότερη χώρα στον κόσμο και με πληθυσμό πάνω από 36.000, είναι η πιο πυκνοκατοικημένη χώρα στον κόσμο, ενώ όταν συγκρίνεται με τη Σιγκαπούρη, είναι 349 φορές μεγαλύτερο.

Το σιρκουί του Monte Carlo είναι μόλις 3,5 χιλιόμετρα σε μήκος και λόγω των σχετικά χαμηλών μέσων ταχυτήτων, είναι το μόνο GP που δεν ακολουθεί την εντολή της FIA για την ελάχιστη διαδρομή των 305 χιλιομέτρων του αγώνα. Στο Μονακό αυτό μειώνεται σε 260 χιλιόμετρα, διαδρομή την οποία το 2015 ο Nico Rosberg κέρδισε σε 1 ώρα 49 λεπτά.

f1 monaco gp 5Αν κάποιος είχε ποτέ την ευκαιρία να περπατήσει στο σιρκουί θα συνειδητοποιούσε πόσο στενά και συγκεκριμένα είναι τα όρια της πίστας. Είναι η απόλυτη παραδοχή και θαυμασμός στον πλήρη “παραλογισμό” των μονοθεσίων της F1 όταν οδηγούν σε αυτές τις ταχύτητες, αποδεικνύοντας ταυτόχρονα ότι ο νικητής έχει ιδιαίτερη μαεστρία. Όσο για την ιστορία, κανείς δε μπορεί να χαρακτηριστεί ως ο πιο επιτυχημένος οδηγός του Μονακό. Ο Ayrton Senna κέρδισε συνολικά έξι φορές, μία φορά με Lotus και στη συνέχεια με τη McLaren για πέντε διαδοχικά έτη από το 1989 έως το 1993.

Στις κατατακτήριες δοκιμές του 1988 είχε ήδη μπει στην κατηγορία των θρύλων. Μιλώντας με το δημοσιογράφο Russell Bulgin, ο αείμνηστος Ayrton εξήγησε τη σχεδόν σουρεαλιστική εμπειρία του. “Θυμάμαι στην εκκίνηση απλά να πηγαίνω όλο και πιο γρήγορα. Ήμουν στην pole κατά μερικά δέκατα του δευτερολέπτου και έπειτα σε μισό δευτερόλεπτο, και στη συνέχεια, σχεδόν ένα δευτερόλεπτο, και μετά ακόμη ένα δευτερόλεπτο περισσότερο. Απλά πήγαινα, όλο και πιο γρήγορα και ξαφνικά ήμουν δύο δευτερόλεπτα ταχύτερος από οποιονδήποτε άλλο, ακόμα και από τον ομόσταβλό μου που είχε τον ίδιο εξοπλισμό.

f1 monaco gp 8Εκείνη τη στιγμή αντιλήφθηκα ότι λειτουργούσα σχεδόν με το υποσυνείδητο. Το Μονακό είναι μικρό και στενό και εκείνη τη στιγμή είχα την αίσθηση ότι ήμουν σε μια σήραγγα, όλο το σιρκουί ήταν απλά μια σήραγγα για μένα. Επρόκειτο για μια συνεχή διαδικασία και μέσα στα φυσικά όρια. Ήταν σα να ήμουν πάνω σε ράγες, ενώ φυσικά δε συνέβαινε κάτι τέτοιο. Τότε, ξαφνικά, συνειδητοποίησα ότι όλο αυτό ήταν πάρα πολύ έντονο. Επιβράδυνα, πήγα πίσω σιγά σιγά στα pits και είπα στον εαυτό μου ότι δεν έπρεπε να βγω άλλο έξω εκείνη την ημέρα.

Επειδή εκείνη τη στιγμή, ήμουν ευάλωτος έχοντας πιάσει τα δικά μου προσωπικά όρια, καθώς επίσης και αυτά του μονοθεσίου, όρια που ποτέ δεν είχα πιάσει στο παρελθόν. Πρόκειται για κάτι περίεργο, όχι ότι δεν είχα τον έλεγχο, αλλά ούτε εγώ ακριβώς δε γνώριζα τί συνέβαινε, ήταν μια καταπληκτική εμπειρία”. Στον αγώνα ωστόσο, έκανε ένα μικρό λάθος και προσέκρουσε στη στροφή Portier. Ήταν τόσο θυμωμένος με τον ίδιο του τον εαυτό, που βγήκε από την πίστα και πήγε απευθείας στο σπίτι του, μόλις λίγα λεπτά μακριά και έβγαλε το τηλέφωνό του από την πρίζα. Στην πραγματικότητα αγνοούταν για ώρες πριν τον εντοπίσει ο υπεύθυνος της ομάδας, Jo Ramirez.

f1 monaco gp 3Το Μονακό τραβάει τα βλέμματα από πολλές απόψεις. Η φυσική ομορφιά του Πριγκιπάτου, η περιρρέουσα χλυδάτη ατμόσφαιρα, οι celebrities που το κατακλύζουν από κάθε πλευρά της Ευρώπης και μη, οι όμορφες παρουσίες στις σουίτες των ξενοδοχείων πάνω από το σιρκουί, οι θεατές μέσα από τα πολυτελή σκάφη, αλλά η κορυφή όλων αυτών είναι τα περάσματα των μονοθεσίων δίπλα από τις μπαριέρες και τους τοίχους, με τον ήχο από το πέρασμα του τούνελ να ανατριχιάζει ακόμα και εκείνον που παρακολουθεί έστω και από το δέκτη της τηλεόρασής του. Και εμείς δε θα κουραστούμε ποτέ να παρατηρούμε όλα αυτά τα στοιχεία που συνθέτουν ένα από τα πιο εντυπωσιακά παζλ στο καλεντάρι της F1.